CHEOPS открывает глаза на небо

С момента запуска космического телескопа CHEOPS 18 декабря 2019 года проект успешно развивался. Стадия запуска и выхода на орбиту была безупречно завершена 22 декабря, а сам аппарат был впервые включен 8 января 2020 года. К концу января ряд тестов работоспособности и калибровки показал, что прибор работает так, как и ожидалось, и он готов, чтобы его фокальная плоскость была выставлена ​​на свет.

В конце концов, один из главных моментов истины миссии наступил сегодня утром, когда крышка телескопа была открыта. Эта необратимая операция позволила телескопу впервые увидеть небо и стала кульминацией для команды проекта, достигнутой за годы работы.

«Открытие крышки перегородки телескопа является критически важной операцией для CHEOPS, позволяющая телескопу наблюдать за звездами, и мы чрезвычайно рады, что это было выполнено безупречно», – говорит Никола Рандо, менеджер проекта ESA CHEOPS.

Основная цель CHEOPS состоит в том, чтобы наблюдать близкие яркие звезды, которые уже известны как имеющие планет. Миссия будет наблюдать за этими планетами, когда они проходят перед своей главной звездой и блокируют часть ее света, чтобы измерить размеры планет с беспрецедентной точностью.

Сигнал транзита экзопланеты может быть чрезвычайно слабым, особенно для самых маленьких планет. Измерение с высокой точностью, необходимой для исследования свойств планеты, представляет собой проблему наблюдения, которая может быть решена только из космоса и требует высокой стабильности приборов и телескопа.

Одним из ключевых элементов миссии является перегородка длиной 95 см, которая защищает телескоп CHEOPS от звездного света и минимизирует световое загрязнение от нежелательных источников, таких как свет, отражаемый нашей собственной планетой. Крышка перегородки CHEOPS, которую можно сравнить с крышкой объектива камеры, закрывала переднюю часть перегородки телескопа и защищала научный инструмент от пыли и источников яркого света (например, солнечного света) во время тестирования, запуска и первого этапа ввода в эксплуатацию на орбите.

Открытие перегородки на орбите было критически важной процедурой, за которой пристально следили члены группы по вводу в эксплуатацию на орбите в Операционном центре Миссии в Торрехоне, недалеко от Мадрида, Испания.

Механизм открывания упирался в титановый крепежный болт, окруженный цилиндром из сплава с памятью формы. Нагрев цилиндра привел к тому, что он удлинился и сломал болт, что впоследствии позволило подпружиненному шарниру убрать крышку и открыть телескоп. Крышка телескопа теперь постоянно находится в открытом положении с помощью крюка, зацепленного с храповым механизмом.

«Механизм открытия, как известно, чрезвычайно надежен, так как он был тщательно протестирован на земле и уже использовался в предыдущих космических полетах, но это был все же довольно нервный момент. Мы все были чрезвычайно взволнованы, когда у телескоп открыл глаза на Вселенную», – говорит Франческо Ратти, инженер по приборам ESA CHEOPS.

Выполнение этой критической процедуры является важным шагом на пути к рутинным наблюдениям CHEOPS. В течение ближайших недель группа по вводу в эксплуатацию на орбите проверит детекторы прибора и его работу, убедившись, что он ведет себя так, как задумано и как требуется, для обнаружения транзитов экзопланет и решения амбициозных научных задач миссии.